羊在十二生肖中居第八位,与十二地支配属“未”,故一天十二时辰的“未时”——午后一点至三点又称“羊时”。在五行中,羊属火,所以为火畜。据说羊在未时这个时段,撒尿最勤,洒的尿可治愈自身一种惊疯病,因此,未时属羊。

在中国民间传说中,羊是一位同希腊神话中的普罗米修斯一样伟大的人物,普罗米修斯因盗天火给人间而被送上断头台,羊则因盗五谷种子给人间而舍生取义。

传说,在远古洪荒时代,人间是没有五谷的,人类靠蔬菜和野草为生,严重的营养不良,使人类面黄肌瘦。有一年秋天,一只神羊从天宫来到凡间,发现人类面如菜色,神情萎靡。问及原因,才知道人类不种粮食,连什么叫粮食也不知道。神羊善心大发,当即告诉人们下次一定给他们带些粮种来。原来,当时只有天宫御田里才种有营养丰富的粮食。吝啬的玉帝不愿把粮食的美味拿给人类分享。神羊回到天宫后,趁半夜守护天神熟睡之际,偷偷溜进御田里,摘下五谷,含在口中,趁天未亮,溜至凡间,人类听说神羊给他们带来了五谷种子,都十分好奇。神羊把种子交给人类,又吩咐了种植五谷的方法,就悄悄地回到天宫去了。

人类播下五谷种子,当年就长出了庄稼。在收获时,人类见到五谷的穗,即似羊头,又像羊尾,收获的粮食又香又甜,收获的麻织成的衣裳又轻又暖。人们在秋收冬藏之后,便举行了盛大的祭祀仪式,以感谢神羊的送种之恩,这类秋收冬藏的农家祭祖仪式至今仍有部分农村在举行。

可是,盛大的祭羊仪式惊动了玉帝,玉帝又看到了人间出现五谷,于是立即想到是神羊把谷类带给人间。查明情况后,玉帝大怒,命令天宫宰羊于人间,并要人们吃掉羊肉。

第二年,奇怪的事儿发生了,在神羊行刑的地方,先是长出了青草,后来长出了羊羔,羊从此在人间传宗接代,以吃草为生,把自己的肉、奶无私地贡献给人类,人类则出于对羊舍身这种的感谢,每年都举行腊祭,以示纪念。当人类听说玉帝要挑十二种动物为人类生肖,并赐为神之后,人们一致推举羊作为这类生肖。尽管玉帝对羊盗谷之事耿耿于怀,但难拗众人意见,只好同意羊加入了生肖行列。

你一定不知道温顺的羊还有这样叛逆勇敢的壮举吧?一提到羊,我们马上会在心目中映出温和的形象,因为羊总是不与人争的吃着青草,而且井然有序地漫步在山坡上,令人看了有祥和的感觉。“羊”在古人心目中,是一种善良有义的动物,所以“善”、“义”才会都从“羊”字中来。对于这种温顺可亲的动物,人们总是 把它当作吉祥如意的象征。

事实上,神话只是传说。羊作为六畜之一,早在母系氏族公社时期,生活在我国北方草原地区的原始居民,就已开始选择水草丰茂的沿河沿湖地带牧羊狩猎。汉代许慎释“羊”字说:“美,甘也。从羊从大。”明末清初屈大均套用许慎的模式,在《广东新语》中说:“东南少羊而多鱼,边海之民有不知羊味者,西北多羊而少鱼,其民亦然。二者少而得兼,故字以‘鱼’、‘羊’为‘鲜’。”“羊”、“祥”通假。西汉大儒董仲舒有云:“羊,祥也,故吉礼用之。”《汉书·南越志》记:“尉佗之时,有五色羊,以为瑞。”

旧时汉族民间有“送羊”的岁时风俗,流行于河北南部。每年农历六月或七月间,外祖父、舅舅给小外甥送羊,原先是送活羊,后来改送面羊。传说此俗与沉香劈山救母有关。沉香劈开华山救出生母后,要杀死虐待其母的舅舅杨二郎,杨二郎为重修兄妹之好,每年给沉香送一对活羊,从而留下了送羊之风俗。另外,民间以每月初六、初九为羊日,青海藏民此日禁止抓羊。山东、湖北、江西则有谚语:“六月六日阴,牛羊贵如金。”

“马驰率风,羊致清和。”在午马徐徐去、未羊款款来的时候,人们总是以这句话应景。另一句应时话的使用频率也多起来:三羊开泰。阳、羊同音。阳光之下三只羊,中国传统吉祥寓意图案,画题就叫《三羊开泰》。“羊”取其音,“羊”变了“阳气”之“阳”,而“泰”是《易经》中的一个召福卦象。三羊图的意思即招来吉利之谓,可以带来好运而三阳开泰之说,则来自《易经》。六十四卦之中,古人以《坤》为十月的卦象,《复》为十一月卦象,《临》为十二月卦象。卦爻分阴阳。《坤》卦六爻皆取阴爻,为纯阴之象;《复》卦一阳生于下;《临》卦二阳生于下;而《泰》卦,乾下坤上,阳 爻有三——于是,“三阳开泰”成为岁首的吉语。

“三羊开泰”是吉语,五羊呢?南国就有一座城市,得五羊之吉。相传,羊是给广州带来吉祥的五谷之神。《太平御览》引晋裴渊《广州记》,载有五羊传说。至清初,五羊故事仍为当地人所津津乐道,屈大均《广州新语》记,古时南海有五仙人,各穿不同颜色的衣服,分别骑着不同颜色的羊,他们来到广州,将留出的谷穗赠给人们,并祝愿永无饥荒。随后,五仙人腾空而去,五羊化为石。五个仙人五只羊,带来五谷丰登的祝福。广州称羊城,简称穗,均源于五羊传说。如今,市内的越秀山公园矗立着五羊石雕,为广州城标。

祝福五谷丰登的羊,还被想像为雨工——随龙布云播雨的神物。这见于唐传奇《柳毅传》。小说涉笔成趣地讲到雨工:龙女牧羊,所牧并非凡羊,而是随龙司水的精灵。故事讲,柳毅路遇牧羊女,女子 请他代传书信,并自言是洞庭湖龙君之女。柳毅同情龙女的不幸,又好奇地问:“你既是龙女,牧羊何用?难道神灵也像人间一样,畜牧为了宰杀吗?”龙女答:“这不是羊,是雨工。”柳毅问:“何为雨工?”龙女答:“雷霆之类也。”龙女牧羊,羊是雨工,这样的想像以龙主雨水为逻辑起点,倒也显得顺理成章。

总而言之,十二生肖中的羊,的确是吉祥如意的福气之物,“三羊开泰,五福临门”等与羊有关的祝福语吉祥语一直延续至今。如今人们对羊的喜爱方式也不断地丰富,如各种与羊有关的动画片题材如今闪亮登上银幕,受到大众的喜爱。